Le chemin de fer transcontinental* était essentiel à la colonisation des Prairies. On dit transcontinental parce que le chemin de fer traversait le pays (et donc le continent) d’est en ouest, de Montréal jusqu’à Vancouver. Il y avait aussi des connexions jusque dans les provinces maritimes. Le chemin de fer reliait l’Atlantique au Pacifique. Il parcourait donc toutes les Prairies. C’est en 1886 que le Pacific Express a effectué son premier voyage transcontinental* en six jours seulement.

Pourquoi était-il si important? Avant de répondre à cette question, rappelle-toi d’abord qu’en 1905, les moyens de transport étaient encore peu nombreux. Les automobiles étaient rares dans les Prairies. D’ailleurs, elles l’étaient aussi à Montréal, qui était la ville la plus importante du pays. Il n’y avait pas encore de routes asphaltées. Les routes ressemblaient plutôt à des sentiers dans la forêt ou dans la prairie. Il y avait bien sûr les chevaux, qui étaient indispensables pour se déplacer dans les Prairies, mais ce n’était pas un moyen de transport très rapide. De même, la circulation fluviale* était lente et les bateaux ne se rendaient pas partout.

Devines-tu maintenant pourquoi le chemin de fer a permis la colonisation des Prairies? Parce qu’il reliait des régions très éloignées les unes des autres beaucoup plus rapidement. Et il permettait à un grand nombre de colons de venir s’installer dans les Prairies. Le chemin de fer pouvait ensuite transporter le produit des récoltes des fermiers vers les provinces de l’Est et vers le marché international. Les provinces de l’Ontario et du Québec, de leur côté, pouvaient transporter les produits fabriqués dans leurs usines aux gens des Prairies.

De nombreux embranchements* ferroviaires* sont progressivement ajoutés au chemin de fer principal. Il passait par Winnipeg, Régina et Calgary, pour rejoindre les régions plus au nord, comme Saskatoon et Edmonton. Les gens qui habitaient près d’une voie ferrée étaient chanceux, parce qu’ils n’avaient pas besoin de parcourir de longues distances pour le transport de leurs récoltes. Les autres devaient effectuer leurs déplacements avec des attelages* de bœufs ou de chevaux, ce qui pouvait prendre plusieurs jours pour faire le trajet.

* transcontinental: qui traverse le continent
* fluviale: en lien avec les fleuves et les rivières
* embranchement: endroit où se rejoignent des chemins
* ferroviaire: en lien avec le chemin de fer
* attelage: charrue qui était tirée par des animaux

Piste d’enseignement FLS :
– suffixe (trans-, in-)

Auteur : Service national du Récit de l’univers social

Anglais if available (si disponible)